Mythe ou réalité : Les radiations autour de nous

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Table de matières

Mythe ou réalité : Les radiations autour de nous

Mesure du rayonnement

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On ne peut mesurer le rayonnement.

En règle générale, il est impossible de percevoir le rayonnement. Toutefois, on peut le mesurer au moyen d’instruments, par exemple un compteur Geiger ou un dosimètre comme celui que portent de nombreux travailleurs du secteur nucléaire. Ces instruments servent à mesurer les différents types de rayonnement, leur niveau d’énergie et leurs effets sur la santé humaine.

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Dedans ou dehors

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Si une personne avale une substance radioactive, on dira qu’elle est contaminée.

Une personne est irradiée lorsqu’elle se trouve dans le trajet du rayonnement. Si elle touche, respire ou avale une substance radioactive, on dira qu’elle est contaminée.

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Dose quotidienne

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L’activité humaine est à l’origine de 50 % du rayonnement auquel est exposée la population.

En réalité, 60 % du rayonnement est d’origine naturelle. Le rayonnement d’origine artificielle, par exemple les rayons X et d’autres types utilisés pour les procédures médicales, totalise environ 40 % de l’exposition de la population. L’énergie nucléaire représente moins de 1 %.

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Vol atomique

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Le rayonnement non ionisant est suffisamment puissant pour ajouter ou retrancher un électron d’un atome en traversant la matière.

Lorsqu’il entre en collision avec un électron, le rayonnement ionisant dégage suffisamment d’énergie pour l’éjecter de son orbite. L’atome qui a ainsi perdu un électron est appelé ion. Il peut rompre les liaisons chimiques dans un organisme et même endommager l’ADN. C’est pourquoi le rayonnement ionisant (comme les rayons X) est plus dangereux que le rayonnement non ionisant (comme la lumière infrarouge ou visible) qui ne dégage pas assez d’énergie pour altérer les atomes.

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Attention, danger?

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Les micro-ondes ressemblent beaucoup aux rayons X.

Les micro-ondes sont beaucoup plus longues et moins pénétrantes que les rayons X. Lorsqu’elles entrent en collision avec des atomes, les micro-ondes ne dégagent pas assez d’énergie pour éjecter les électrons de leur orbite, ce qui créerait des ions et briserait les liaisons chimiques. Les rayons X peuvent le faire et c’est pourquoi ils sont dits ionisants et doivent faire l’objet d’une réglementation rigoureuse.

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Oscillations variables

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Les micro-ondes sont appelées ainsi parce qu’elles sont beaucoup plus courtes que les autres ondes électromagnétiques.

Malgré leur nom, les micro-ondes sont en réalité beaucoup plus longues que les ondes lumineuses visibles ou les rayons X. Si on pouvait les voir, les oscillations des micro-ondes auraient à peu près la largeur d’un pois. À titre de comparaison, les ondes lumineuses auraient la taille d’une bactérie et les rayons X seraient aussi minuscules que le noyau d’un atome.

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Ode à l’ozone

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La majeure partie du rayonnement ultraviolet (UV) émis par le Soleil est ionisant.

Notre atmosphère filtre la très petite quantité du rayonnement ultraviolet qui est ionisante. Les UVA et UVB parviennent jusqu’à nous sont non ionisants, mais ils peuvent causer des coups de soleil si nous ne nous protégeons pas adéquatement.

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Écran anti-rayonnement en bouteille

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Un coup de soleil est une brûlure causée par un rayonnement ionisant.

Les coups de soleil sont causés par un bris de liaisons chimiques dans la peau découlant d’une surexposition au rayonnement ultraviolet. Le corps peut généralement se régénérer en stimulant la production d’un pigment appelé mélanine, qui protège la peau. Cependant, une surexposition au rayonnement ultraviolet peut accroître le risque de cancer de la peau.

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C’est dans la nature des choses

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La population est constamment exposée au rayonnement.

Le rayonnement est partout autour de nous. Chaque jour, nous y sommes exposés sous une forme ou une autre. En réalité, 60 % de ce rayonnement est d’origine naturelle (aussi appelé « rayonnement naturel de fond »). Il est émis par le radon présent dans l’air, les rayons cosmiques, les substances radioactives dans l’écorce terrestre, et certains aliments et boissons que nous consommons.

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Un héros méconnu

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Nous sommes naturellement radioactifs.

Notre corps métabolise régulièrement des éléments à faible radioactivité, comme le potassium-40 que l’on retrouve dans la nourriture.

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